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Evening in the Sundarbans of Bangladesh. Credits photo: Fabian Lambeck

¿Sobrevivirán los Sundarbans, el mayor bosque de manglares del mundo?

Cerca de 200 proyectos industriales, incluida la planta eléctrica de carbón de Rampal que se está construyendo cerca de Sundarbans, amenazan el equilibrio ecológico del Parque Nacional de los Sundarbans creado en 1984. 

Los Sunderbans fue declarado sitio Ramsar en mayo de 1992 y Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO en 1997 debido a su valor universal excepcional, su elevada diversidad biológica y los servicios de ecosistema que proporciona. 

Los Sundarbans constituyen la mayor extensión de manglar halófilo costero del mundo. Se encuentra situado en la bahía de Bengala, la mayor del planeta y en la que desembocan varios ríos importantes como el Ganges y algunos de sus afluentes, formando el delta del Ganges-Bramahmaputra.

Pero la actividad humana amenaza la supervivencia de este enorme ecosistema. Las fábricas, incluso antes de estar plenamente operativas, no están destruyendo muchas especies de animales salvajes y árboles, sino también sus cadenas alimentarias. Según un estudio, el número de animales y árboles que viven cerca de estos proyectos es dos tercios inferior que donde no los hay.

El estudio conducido por un equipo de investigadores de la Universidad Khulna afirma que han hallado depósitos de residuos industriales en las raíces aéreas o neumatóforas de los árboles de “Sundari“, Heritiera fomes, la planta que define el carácter de los Sundarbans, obstruyendo su sistema de captación de oxígeno. Se estima que la población de esta especie globalmente amenazada ha disminuido un 76 por ciento desde 1959 y el que queda está afectado por una enfermedad de alta mortalidad. También se han observado descensos en otras especies de manglares dominantes (E. agallocha y X. mekongensis). Los futuros escenarios climáticos y la contínua degradación del hábitat podrían alterar la actual distribución espacial de estas especies de manglares y la composición del bosque.

Llamado “Impact of Industry and Infrastructure on Sundarbans Ecology”, el estudio también informa que cerca del 70 por ciento de las semillas de Sundari que flotan hacia lugares cerca de las fábricas están muriendo, bloqueando el paso para el crecimiento de nuevos árboles.

El estudio se ha basado en 25 especies de animales y árboles en las áreas de Mongla y Rampal adyacentes a Sundarbans.

Liderado por el profesor de ciencias ambientales de la Universidad de Khulna de Bangladesh, Abdullah Harun Chowdhury, el equipo de científicos del mismo departamento completó el estudio de dos años en junio de 2017 y ha sido finalizado esta semana.

“Las fábricas cerca de Sundarbans han empezado a destruir el bosque. La supervivencia de Sundarbans corre peligro si no se hace nada. Para salvar el bosque, el gobierno debería reubicar las fábricas,” dice.

Hasta seis áreas de los canales de Sundarbans han sido declarados “santuarios para delfines.” De éstas, dos en el río Pasur están actualmente rodeadas por unas 200 fábricas industriales. Según el estudio, en las áreas adyacentes a las fábricas pueden verse cada día entre 7 y 8 delfines, mientras que allí donde no las hay pueden llegar a verse entre 15 y 17.

La intensa explotación humana (sobreexplotación, construcción de represas, la cría de camarones y vertidos de crudo regulares, escorrentía etc.) han degradado gravemente el ecosistema. 

Datos obtenidos del estudio más reciente conducido usando teleobservación y por sistema de información geográfica (GIS) ofreció en 2017 la prueba definitiva de que la cobertura de bosque de manglares ha estado disminuyendo de forma alarmante. Entre 1986 y 2012, se perdieron 124.418 kilómetros cuadrados (cerca de 5 por ciento de la cobertura).  

El cambio climático también supone una grave preocupación para este lugar y su valor. El rápido aumento del nivel del mar y el aumento en la frecuencia e intensidad de las tormentas y oleajes de las mareas pueden producir efectos devastadores.

Los Sundarbans albergan una enorme variedad de animales. Es el último bastión para el tigre de Bengala (Panthera tigris), con solo 105 ejemplares, según un sondeo realizado por el Departamento de Silvicultura en 2015. También viven cerca de 50 especies de mamíferos, cerca 320 especies de tierra y aves migratorias, cerca de 50 especies de reptiles, 8 especies de anfibios y cerca de 400 especies de peces, tanto pelágicos como demersales. Muchas de estas especies de peces usan estos hábitats como lugares de reproducción. Entre los invertebrados se encuentran 20 especies de camarón, 8 especies de langostas, 7 especies de cangrejos, varias especies de gasterópodos y 6 especies de pelecípodos.

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