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Las islas Galápagos tienen casi 10 veces más especies invasoras marinas de lo que se pensaba

Una investigación en las islas Galápagos ha documentado más de 50 especies invasoras, casi 10 veces más de lo que pensaban los científicos.

El estudio, un esfuerzo conjunto entre el Centro Smithsonian de Investigación Medioambiental, el Williams College y la Fundación Charles Darwin, ha documentado 53 especies de animales marinos introducidos en este lugar de Patrimonio, una de las mayores áreas marinas protegidas del planeta. Antes del estudio, los científicos tenían conocimiento de solo 5.

“Este aumento en el número de especies invasoras es un descubrimiento sorprendente, en especial porque solo se ha examinado una pequeña fracción de las islas,” dice Greg Ruiz, coautor y biólogo marino.

“Se trata del mayor aumento documentado de especies invasoras en una región marina tropical”, dice autor principal James Carlton, profesor emérito del Programa de Estudios Marítimos de Williams College-Mystic Seaport.

Las Galápagos se encuentran en el Pacífico ecuatorial, a unas 600 millas al oeste de Ecuador. Famosa por la visita de Charles Darwin en 1935, las islas han sido reconocidas por su extraordinaria biodiversidad. Pero con la fama también llegó el tráfico marítimo. En 1938, solo vivían 700 personas en las islas. Actualmente viven más de 25.000 y casi 250.000 turistas las visitan cada año.

Carlton y Ruíz empezaron su estudio en 2015 junto con Inti Keith, de la Fundación Charles Darwin. Los científicos llevaron a cabo estudios de campo en dos de la islas más grandes: Santa Cruz y Baltra, donde colgaron placas de asentamiento en muelles a un metro de profundidad para ver qué especies crecerían en ellas. También recogieron muestras de raíces de manglares, muelles flotantes y otros restos e indagaron en la literatura buscando registros de especies marinas en las islas.

El equipo documentó 48 especies no nativas adicionales. La mayoría (30) fueron descubrimientos nuevos que podrían llevar sobreviviendo en las islas durante décadas pasando desapercibidas. Otras 17 eran especies que los científicos ya sabían de su existencia en las islas pero creían que eran nativas. Una especie, la Watersipora subtorquata, fue recogida en 1987 pero no ha sido identificada hasta ahora.

La mayoría de las especies no nativas son ascidias, gusanos marinos y briozoos. Casi todas llegaron inadvertidamente en barcos procedentes de los mares tropicales de todo el mundo. Algunos de los descubrimientos más preocupantes incluye el el briozoo Amathia verticillata, conocida por obstruir las tuberías y equipos de pesca y matar la hierba marina, y el mejillón de fecha Leiosolenus aristatus, que los científicos ya habían observado perforando los corales de las islas.

“Este descubrimiento pone a cero la visión que tenemos de lo que es natural en las Galápagos, y qué repercusiones puede tener en estas áreas de conservación de alto valor,” dice.

Para reducir invasiones futuras, las islas ya cuentan con uno de los programas de bioseguridad más estrictos del mundo. Los barcos internacionales que entran en la Reserva Marina tiene que anclar en solo uno de los principales puertos, donde buzos inspeccionan el barco. Si encuentran una especie invasora, se pide al capitán del barco que se vaya y limpie el casco antes de regresar para una segunda inspección.

Aun así, dicen los autores, los riesgos siguen siendo altos. La expansión del Canal de Panamá en 2015 puede introducir al pez león del indo-pacífico, un importante depredador que habita el Caribe, a la costa del Pacífico de Centroamérica. Si entrara, podría llegar a las islas Galápagos, donde la probabilidad de su éxito sería muy elevada. Otra posible llegada es el coral copo de nieve del indo-pacífico, que ya ha causado la muerte generalizada de corales nativos en el continente sudamericano.

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