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Estudio revela que las ballenas se sumergen a más profundidad y durante más tiempo cuando se ven expuestas al sonar

Un equipo combinado de investigadores de la Fundación para la Investigación de la Ecología y Telemetría Marinas (MarEcoTel) ha hallado pruebas de que las ballenas se sumergen a más profundidad y durante más tiempo de lo normal cuando se ven expuestas al sonar de submarinos y ruido de los helicópteros.

En su artículo publicado en la revista Royal Society Open Science, el grupo describe su estudio, que incluyó marcar las ballenas y monitorizar su comportamiento tras verse expuestas a las señales de sonar.

En los últimos años, varios grupos han sugerido que parece haber aumentado el número de ballenas embarrancadas en las playas debido a la exposición del sonar activo de media frecuencia (MFAS), pero seguía sin estar clara la asociación. Más recientemente, los investigadores hallaron que muchas ballenas encalladas en playas tenían lesiones provocadas por embolias, similares a aquellas observadas en submarinistas humanos que se sumergen demasiado tiempo o suben a la superficie demasiado rápido. Esto llevó a los investigadores a considerar la posibilidad de que tal vez las ballenas han estado encallando debido a la enfermedad de descompresión.

Para averiguar si esa podía ser la causa, los investigadores colocaron dispositivos de seguimiento en 16 zifios de Cuvier y monitorizaron sus movimientos durante aproximadamente 88 días en un lugar frente a la costa de Los Angeles asociado a la interferencia MFAS (de submarinos y helicópteros de la armada estadounidense). Al mismo tiempo, el grupo también monitorizó e hizo un seguimiento de todas las emisiones MFAS de los barcos y submarinos de la armada estadounidense en la misma área.

Los investigadores informan que las ballenas reaccionaban claramente al MFAS sumergiéndose a más profundidad y durante más tiempo de lo que harían normalmente – una ballena estuvo sumergida durante casi una hora, más de lo que nunca se haya observado en un animal.

También señalan que tales cambios en el comportamiento se definían más cuanto más cerca estaban las ballenas de las fuentes MFAS. Resulta interesante que también descubrieran que las ballenas parecían reaccionar más enérgicamente a señales más débiles procedentes de helicópteros que de submarinos, que, señalan, podría deberse a la aparición más repentina de las señales.

Antes estudiar las causas de las ballenas encalladas, no se sabía que las ballenas podían sufrir la enfermedad de descompresión, pero datos de este nuevo estudio sugieren que no solo es posible, sino que ocurre porque las ballenas tratan de escapar del ruido MFAS.

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