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El mar Caspio se enfrenta a un desastre anunciado

Ver focas del Caspio (Pusa caspica) en los muelles de la bahía de Bakú en la costa sur de Azerbaiyán fue una vez una escena muy común. Pero ese ya no es el caso. De las más de un millón de focas del Caspio que habitaban las orillas e islas de este mar hace un siglo solo queda un 10 por ciento, y la especie ha sido declarada En Peligro.

Azer Garayev, presidente de la Sociedad Azerbaiyán para la Protección de los Animales, dice que las focas han sufrido durante décadas los estragos de la caza excesiva y los efectos de la contaminación industrial.

En 2003, su grupo halló los cuerpos sin vida de 750 focas en solo un mes.

“Aquello no fue normal pero nadie investigó el asunto”, dice el activista de 57 años. “Las focas son indicadoras de todos los problemas medioambientales del Caspio.”

Fronterizo con Azerbaiyán, Irán, Kazajstán. Rusia y Turkmenistán, el mar Caspio es la mayor masa interior de agua del mundo, con un tamaño aproximado al de Japón.

Además de focas y otras especies endémicas, incluida la tortuga del Caspio (Mauremys caspica) y el famoso esturión beluga (Huso huso), el mar contiene enormes reservas energéticas estimadas en 50.000 millones de barriles de crudo y miles de millones de metros cúbicos de gas natural.

La contaminación provocada por la extracción de ese crudo y gas, junto con la disminución de los niveles del mar debido al cambio climático, supone una amenaza para muchas especies y pone en peligro el propio futuro de este mar.

El Programa de Naciones Unidas para el Medio Ambiente ha advertido que el Caspio “sufre una enorme carga de contaminación provocada por la extracción y refinado del crudo, campos petroleros en alta mar, desechos radiactivos de centrales nucleares y enormes cantidades de aguas residuales y desechos industriales introducidos principalmente desde el río Volga.

El mar Caspio solía albergar la mayor población de esturiones del mundo, pero la población ha disminuido en más de un 90 por ciento en las tres últimas generaciones, según un informe del WWF en 2016.

Pero aun si lograra mitigarse la contaminación derivada de la industria, el Caspio seguiría enfrentándose a la catástrofe total, ya que el calentamiento global está provocando la evaporación del agua.

Un estudio reciente conducido por la Academia de las Ciencias de Azerbaiyán estimó que el nivel del mar está descendiendo más de 6 cm al año.

“El cambio climático a lo largo de las cuencas del mar Caspio está causando la rápida evaporación,” dice Elnur Safarov, científico marino azerbaiyano y uno de los autores del estudio.

“Cuando cambia el nivel del mar, cambia la situación económica y social de todo el litoral,” dice.

En 2018, los países ribereños firmaron un acuerdo definiendo el estatus del mar, que carecía de un marco legal internacional desde el hundimiento de la Unión Soviética.

El acuerdo regula principalmente el uso militar, la extracción de crudo y gas y la producción de caviar, frustando a los activistas que dicen no se aborda ninguno de los problemas ambientales. Les preocupa que el Caspio pueda compartir el mismo destino que el mar de Aral en Asia Central, cuyo desastre se considera uno de las mayores catástrofes medioambientales ocurridas en la historia reciente.

“Sería muy estúpido perder como pasó con el mar Aral,” dice. “No quiero ni imaginármelo. Sería un crimen.”

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