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Arrecifes de coral más sanos cuantos más tiburones

Los tiburones desempeñan un papel central en la regulación de la salud de los arrecifes coralinos, según ha revelado una nueva investigación.

Investigadores de la Universidad de Australia Occidental (UWA) han descubierto un criadero de tiburones poco común al norte de la costa Kimberley, lo que abriga la esperanza de poder revertir el descenso global de sus poblaciones.

El equipo hizo el descubrimiento durante una expedición de cuatro meses para investigar la relación entre los tiburones y los arrecifes y durante la cual observaron un número sorprendentemente alto de tiburones en la región.

La profesora Jessica Meeuwig de la UWA, quien ha liderado el equipo, dice que el criadero de tiburones contiene un elevado número de tiburones de menos de 50 cm de longitud.

La importancia de los tiburones ya se sabía, dice Meeuwig. “Sabemos de investigaciones anteriores que la presencia de tiburones produce efectos en cascada en todo el ecosistema de arrecife,” dice.

“Cuando los tiburones están presentes, hay más peces de arrecife  – los verdaderos guardianes o cuidadores del arrecife de coral, “dice.

“Vimos que las Kimberley tienen muchos más tiburones que la Gran Barrera de Coral, a pesar de que la Gran Barrera está en un parque marino,” dice. “Creo que se debe a que en muchas áreas del parque marino de la Gran Barrera aun se pesca y las Kimberley son remotas y la población humana sigue siendo baja.

“Los tiburones mantienen bajo control especies de peces de tamaño medio por encima de los pequeños peces de arrecife, permitiendo que las poblaciones de éstos prosperen y puedan controlar el crecimiento de algas en el coral y evitar que éste se asfixie.”

“Cada vez es más obvio que en áreas marinas protegidas con poblaciones sanas de tiburones los corales se recuperan más deprisa – incluso de blanqueamientos-, tienen una menor incidencia de enfermedades y son más resistentes a los invasores provocados por el cambio climático”.

“La razón por la que este criadero es tan crítico es porque los tiburones son una de las especies más amenazadas del planeta,” dice Meeuwig.

“Hemos visto un importante descenso en el número de tiburones en los últimos 50 años”, dice. “Algunas poblaciones han sido reducidas a 2 – 5 por ciento con respecto a los años 60. La pregunta es cómo poder detener y revertir este descenso”.

Meeuwig dice que el descubrimiento de este criadero es un recordatorio de lo poco que se sabe de las vidas de los tiburones, incluidos sus hábitos reproductivos.

“Los tiburones se reproducen muy lentamente y tienen pocas crías. Cada uno de estos jóvenes tiburones es crítico para la recuperación de estas poblaciones, por lo que cuando uno descubre un lugar crítico en medio de la nada lleno de animales jóvenes, es inevitable abrigar esperanzas de que podemos revertir los descensos globales de estos animales”.

Las muestras tomadas del lugar serán analizadas para ayudar a comprender mejor el papel que desempeñan los tiburones en la regulación de la salud de un arrecife.

 

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