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Source: Paul Mannix/Wikipedia

Vertido de crudo amenaza la mayor colonia de pingüino africano del mundo

La Autoridad de Seguridad Marítima de Sudáfrica (SAMSA) ha desplegado un dispositivo de vigilancia aérea para determinar la magnitud del vertido, que se está adentrando hacia el interior del mar. 

Los guardabosques han estado buscando pingüinos cubiertos de crudo en aguas poco profundas de la pequeña isla rocosa de St Croix, frente a la costa sudoeste frente a la bahía Algoa.

Los expertos dicen que por el momento se desconoce el número de aves que se han visto afectadas en la isla, que alberga una de las mayores colonias reproductoras de pingüino africano en peligro de extinción.

El buque mercante MV Chrysanthi con bandera de Liberia vertió entre 200 y 400 litros de fuel oil al mar frente a la ciudad de Port Elisabeth tras producirse un fallo en el proceso de “bunkering” o repostaje en alta mar de combustible entre dos barcos. La operación consiste en que un barco cisterna se acopla al costado del buque que requiere repostar y empieza el traspaso de combustible, a menudo fuel oil, mediante una serie de bombas. La operación supone un alto riesgo de vertidos en el mar. 

El desastre, que ocurrió a última hora del sábado, es el segundo en tres años en esta área sensible. 

“Estas son las consecuencias de este tipo de operaciones,” dice Stacey Webb, del Centro de Rehabilitación de Aves Marinas (SANCCOB).

“Y el peligro no ha acabado todavía,” dice. “Los pingüinos pueden adentranse hasta 100 kilómetros de las islas Croix y Bird, de manera que podrían verse atrapados en las aguas contaminadas.”

Por el momento ya han sido rescatados 21 pingüinos africanos, un alcatraz de El Cabo y un cormorant de El Cabo, todas ellas especies en peligro.

El vertido sigue al ocurrido en agosto de 2016, cuando unas 100 aves se vieron afectadas por un vertido durante otra operación de “bunkering”. El bunkering tuvo lugar en el puerto de Ngqura, parte de la bahía de Algoa. En el trancurso de los días posteriores tuvieron que ser tratados 92 pinguïnos adultos y 32 pollos. 

Los planes para convertir la bahía en un importante centro de repostaje para buques internacionales ha generado una polémica generalizada por parte del sector turístico y organizaciones ambientalistas por el elevado riesgo que suponen estas operaciones.

Los pingüinos africanos, que solo se encuentran en Namibia y Sudáfrica, recolonizaron una playa cerca de Ciudad del Cabo en la década de 1980 y desde entonces se han convertido en una importante atracción turística.

Cerca del 60 por ciento de la población global de pinguïno africano vive repartido en las islas St Croix (con unos 21.000 individuos) y la isla Bird (con unos 5.700). Actualmente solo quedan unos 50.000 ejemplares adultos en todo el mundo, según la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

¿Vale la pena poner en peligro la supervivencia de una especie por el dinero que puedan generar estas operaciones en la bahía?”, decía Jack Peeton, un operador turístico que organiza salidas de avistamiento de ballenas y excursiones mar adentro.

Explica que el pasado lunes llevó a varios turistas a la isla St Croix y pudieron ver la horrible escena de los guardaparques llevándose en un barco a los pingüinos cubiertos de crudo. 

“El éxito reproductivo del pinguïno africano disminuirá. Las parejas se mantendrán unidas pero no críarán más,” dice Christian Triay de Sanccob. La organización desanima a la gente a llevar a cabo misiones de rescate por su cuenta. La organización tiene métodos específicos para llevar a cabo estos rescates.

 

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