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Mengqiu Wang / USF

Una inmensa floración de sargazo está asfixiando la vida marina desde el Caribe hasta las costas de África

Los científicos han descubierto una enorme floración de algas que se extiende casi por todo el océano Atlántico, desde la costa occidental de África hasta el golfo de México. La floración, llamada “el gran cinturón atlántico de los sargazos”, apareció por primera vez en 2011 y se ha convertido en un evento casi recurrente cada año, promovida en parte por una entrada de nutrientes que entran al mar debido a la deforestación y ganadería en el Amazonas. Los resultados han sido publicados en la revista Science.

Mengqiu Wang, uno de los investigadores principales, halló que las floraciones anuales observadas cada año desde 2011 coincidían con la descarga de nutrientes del río Amazonas durante el verano y la primavera y los afloramientos en invierno cerca de la costa de África Occidental que suben nutrientes de las aguas más profundas a las capas menos profundas.

En mayo, la industria maderera deforestó 739 kilómetros cuadrados, un cifra sin precedentes de bosque brasileño. “Las precipitaciones arrastran a los ríos nutrientes que los árboles ya no retienen,” dice Wang.

Antes de 2011, la mayoría de sargazo se hallaba flotando en pequeños parches alrededor del golfo de México y el mar de Sargazo. Pero en 2013, las imágenes por satélite revelaron que la macroalga empezó a llegar a lugares a los que nunca había llegado antes, como el Atlántico central.. Los años siguientes, el cinturón de algas se había extendido mucho más y hecho más grueso. El año pasado se estimó su peso en 20 millones de toneladas de algas, según la NASA, el equivalente a 200 aviones de carga totalmente cargados.

“Podemos decir que es muy probable que el cinturón sea algo habitual a partir de ahora,” dice Chuanmin Hu, científico marino de la Facultad de Ciencias Marinas de la Universidad de Florida del Sur (USF) quien ha ayudado en el nuevo estudio.

El sargazo proporciona hábitat crítico para animales marinos como tortugas marinas, cangrejos, peces y aves, a la vez que produce oxígeno a través de la fotosíntesis. Pero los científicos advierten que demasiada cantidad “puede hacer que especies marinas tengan problemas para moverse o respirar y asfixiar los corales. Varios países han declarado emergencias nacionales debido a la cantidad de algas que se están acumulando en sus playas y el impacto que está teniendo en el sector turístico.

“La biogeoquímica del océanos del planeta están cambiando en respuesta a factores humanos y naturales,” dice Paula Bontempi, directora de la División de Ciencias de la Tierra de la NASA.

“El gran cinturón de Sargazo sugiere que podemos estar siendo testigos de cambios en el ecosistema marino que podrían tener enormes implicaciones para los organismos marinos así como servicios de ecosistema de los depende nuestra supervivencia,” concluye.

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