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NASA/Michael Studinger/Wikipedia

Nuevo análisis revela que el hielo marino antártico ha empezado a disminuir rápidamente

Según una nueva investigación, tras décadas de aumentos graduales, el hielo marino antártico está disminuyendo incluso más rápido que el hielo en el Ártico, algo que ha dejado perpleja a la comunidad científica. La Antártida ha perdido más hielo en 4 años que el Ártico en 34 o el equivalente a 4 veces el tamaño de Francia en tres años.

A diferencia del océano Ártico en el norte, donde el hielo marino lleva fundiéndose sin parar en las últimas décadas, el hielo marino que rodea la Antártida ha estado aumentando durante décadas. Y así como el Ártico ha proporcionado a los científicos un ejemplo bien documentado de las funestas consecuencias del cambio climático, el aumento del hielo marino en la Antártida ha sido usado por los escépticos para negar el cambio climático.

Pero la nueva investigación, que ha usado 40 años de datos obtenidos por satélite, revela un giro dramático: la extensión del hielo marino anual en la Antártida estuvo aumento hasta 2014, cuando alcanzó cifras récord. Después, dice Claire Parkinson, científica sénior de la NASA y autora del estudio, empezó a disminuir dramáticamente y alcanzó un registro mínimo sin precedentes en 2017.

Parkinson advierte que todavía es demasiado pronto para determinar las causas de esta tendencia.

Los científicos nunca lograron determinar porqué el hielo marino antártico aumentó antes de 2014. La Dra. Kaitlin Naughten, de Estudios Británicos Antárticos, dice que la Antártida está protegida del calentamiento atmosférico por los vientos de poniente que rodean el continente.

“Significa que el hielo marino antártico no responde directamente al calentamiento global al que ve sometido el resto del planeta sino a los cambios en estos vientos” dice.

Los patrones del viento, el agujero en la capa de ozono y el fenómeno climático de El Niño juegan papeles clave en el hielo marino antártico que, a diferencia del Ártico, ha estado creciendo durante décadas.

Kaitlin Naughten, de Estudios Británicos Antárticos, dice que el hielo marino también responde al nivel de mezclado del océano, que se ve afectado por el agua de deshielo de la plataforma de hielo antártica.

Este cambio de tornas preocupa mucho a los científicos.

“El crecimiento de la cobertura de hielo marino antártico durante las últimas décadas ha sido un alivio porque compensaba las rápidas pérdidas en el Ártico” dice Andrew Shepherd, director del Centro para la Observación Polar y Modelado de la Universidad de Leeds.

“Ahora que la cobertura del hielo marino está disminuyendo en ambos hemisferios debería preocuparnos la temperatura del planeta porque significa que se reflejará menos calor del sol al espacio exterior,” dice.

El hielo marino tiene un impacto crucial en el clima de la Tierra, dice. Su superficie brillante refleja entre el 50 y el 70 por ciento de la luz solar al espacio exterior (efecto albedo). Pero cuando el hielo se funde, el agua más oscura de deshielo que queda en su lugar puede absorber hasta el 90 por ciento de la luz solar. Cuanta más luz absorbe, más se calientan los sistemas globales.

Mark Serreze, director del Centro Nacional de Datos de Nieve y hielo dice que el descenso puede deberse a una variabilidad natural, provocado por un cambio en los patrones del viento que influyen en la extensión del hielo marino antártico. También cree que es prematuro afirmar que esta reciente disminución es la prueba del comienzo de un descenso a largo plazo provocado por calentamiento global.

El deshielo antártico no contribuye al aumento del nivel del mar porque el hielo ya está en el mar, pero son malas noticias para la fauna silvestre como los pingüinos, ballenas y focas, petreles y albatros, krill y todo un abanico de animales más y a la flora, dice.

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