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La muerte de al menos 60 focas a lo largo de la costa de Alaska podría estar relacionada con el calentamiento ártico

Al menos 60 focas han sido descubiertas muertas a lo largo de las costas del mar de Bering y el mar de Chukchi al noroeste de Alaska. Los científicos están tratando de determinar qué causó sus muertes.

Las focas – barbudas, manchadas y oceladas – han sido halladas entre el extremo sur de la región del estrecho de Bering y el litoral de Chukchi, por encima del Círculo Ártico, según informan científicos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOOA) de los Estados Unidos.

Según la agencia, el hielo en los mares de Bering y Chukchi ha sido mucho más escaso de lo normal y las temperaturas de la superficie mucho más elevadas de lo habitual. Sin embargo, la causa de las muertes sigue sin conocerse, explica Julie Speegle, portavoz de Pesquerías de la NOAA.

“Estamos movilizando a nuestros expertos en mamíferos marinos y a nuestros colaboradores para que puedan venir a recoger varias muestras,” explica. “Podría tratarse de una floración tóxica de algas. Podrían ser varias cosas.”

Apenas hay hielo en el mar de Bering y el deshielo en verano se ha producido al menos tres semanas antes de los normal, mientras que el deshielo en el mar de Chukchi se ha adelantado casi un mes, según Brian Brettschneidor, climatólogo de la Universidad de Alaska Fairbanks.

Durante el último mes, las temperaturas de la superficie del mar a lo largo de los litorales del mar de Bering y el sur del mar de Chukchi fueron de hasta 4,5ºC por encima de la normal y se han mantenido a lo largo del tempo.

Las focas barbudas, manchadas y oceladas usan el hielo marino como plataformas para buscar alimento, descansar y cuidar a sus crías.  Las focas barbudas y oceladas están clasificadas como amenazadas en la Lista de Especies en Peligro.

Las muertes, que empezaron a documentarse en mayo, coinciden con el alarmante número de ballenas grises halladas muertas, hasta 160 por el momento, a lo largo de toda su ruta migratoria, que abarca aguas canadienses, estadounidenses y mexicanas.

El número de muertes de ballenas grises ha llevado a declarar un “evento de mortalidad inusual”, una clasificación que autoriza a llevar a cabo una investigación especial.

Speegle dice que no está claro si ambos eventos están conectados.

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