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La contaminación por plástico en el Atlántico Norte se ha multiplicado por diez desde el 2000

Investigadores británicos han confirmado y cuantificado un importante aumento este siglo de la cantidad de plástico que flota en el Atlántico Norte y mares adyacentes.

Calcular la cantidad de plástico en los océanos es muy difícil. Muchos investigadores y publicaciones mencionan un estudio de 2015 en la revista Science que estimó que cada año acaban en los océanos entre 4,8 y 12,7 millones de toneladas de plástico. Los investigadores también saben que el plástico está presente en todos los rincones de los océanos debido a la evidencia visual: una bolsa de plástico en la fosa de las Marianas o el envoltorio de un paquete de cigarrillos fotografiado dentro de una medusa luminiscente que nadaba por el mar Mediterráneo.

Los investigadores descubrieron este aumento vertiginoso examinando los registros de incidencias del equipo Registro Continuo del Plancton (CPR, por sus siglas en inglés). Diseñado en la década de 1920, el CPR es un instrumento de muestreo que consiste en arrastrar unos artilugios mecánicos por la superficie del agua (hasta 7 metros de profundidad) para registrar datos sobre el plancton pelágico. Se lleva haciendo desde 1957 y lleva recorridos 6,5 millones de millas cuadradas.

En este sentido, el CPR es susceptible a enredarse de forma muy parecida a como se enredan mamíferos marinos que pasan mucho tiempo en las aguas superficiales, señala el estudio. Aunque el CPR nunca fue diseñado para cuantificar el plástico, los registros de incidencias proporcionan un conjunto de datos de décadas de antigüedad. El primer enredo se produjo en 1957, cuando el CPR se enredó en una línea de pesca. Ocho años después con una bolsa de plástico. Con los años el número de incidencias no ha hecho más que aumentar.

Examinando los registros del CPR, los investigadores pudieron observar que desde la década de los 60 el plástico en el océano se ha multiplicado por tres, con el aumento más dramático entre 1990 y el 2000.

En la década de 1990, el 2 por ciento de las misiones del CPR se había visto afectado por la contaminación por plástico, principalmente por redes abandonadas o perdidas y otro equipo de pesca, así como por una amplia variedad de objetos plásticos.

En general, las series cronológicas del CPR “proporcionan uno de los primeros registros de los enredos provocados por plásticos y es el primero que confirma un importante aumento de los plásticos en mar abierto en las últimas décadas,” escriben los investigadores en su informe publicado en la revista Nature Communications.

La nueva investigación ha sido liderada por Clare Ostle de la Marine Biological Association de Plymouth, en el Reino Unido.

Los investigadores dicen que el aumento observado de macroplásticos entre 1957 y 2016 coincide con el aumento exponencial de la producción global de plástico.

Los datos revelan que la contaminación por macroplásticos es general en el Atlántico Norte aunque ocurren más enredos en rutas marítimas altamente transitadas.

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