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Estudio sobre la acidificación del océano permite prever el impacto en la vida marina

La acidificación de los océanos podría provocar un pérdida en cascada de biodiversidad en algunos hábitats marinos, según una investigación publicada en Nature Climate Change.

El trabajo, conducido por investigadores de la Universidad de la Columbia Británica y colegas de los Estados Unidos, Europa, Australia, Japón y China, combina docenas de estudios existentes para ofrecer una imagen más matizada del impacto de la acidificación del océano.

Mientras muchos estudios de campo se centran en el impacto de la acidificación en especies individuales, el nuevo trabajo predice cómo afectará la acidificación en hábitats como los corales, la hierba marina y los bosques de quelpos, donde viven otras especies marinas.

“No fue ninguna sorpresa prever que la diversidad de especies en hábitats basados en el carbonato de calcio, tales como los arrecifes de coral y lechos de mejillones, descendería con un aumento de la acidificación del océano,” dice la zoóloga e investigadora de la UBC, Jennifer Sunday, quien ha liderado el estudio. “Se espera que especies que usan el carbonato de calcio para construir sus conchas y esqueletos, tales como los mejillones y los corales, sean particularmente vulnerables a la acidificación”.

“Las respuestas más complejas son las de los lechos de hierba marina, vitales para muchas especies de valor comercial. Éstas mostraban el potencial para aumentar el número de especies que pueden soportar, pero hasta la fecha la evidencia en el mundo real revela que no están alcanzando ese potencial. Esto destaca la necesidad de centrarnos no solo en especies individuales sino en cómo el hábitat que las sustenta responde y interactúa con el cambio climático.”

Los investigadores combinaron datos y observaciones de diez estudios de campo que medían el impacto de las aberturas volcánicas submarinas – que liberan dióxido de carbono y simulan las condiciones de la futura acidificación del océano- en la densidad de especies formadoras de hábitats. Para hacer sus predicciones, combinaron esos datos con 15 estudios que examinan cómo afectan típicamente los cambios en los hábitats en las especies locales.

“Durante tiempo hemos sabido que con el cambio climático habrán grandes perdedores y algunos ganadores,” dice Christopher Harley, autor sénior en el artículo.

“No tenemos tiempo para medir el impacto del cambio climático en cada especie individual, pero el uso de este enfoque nos permite hacer predicciones razonables. Ahora tenemos una imagen mucho más clara de cómo algunos perdedores pueden llevarse por delante la biodiversidad y cómo algunas especies podrían ayudar a su hábitat a mediar una respuesta a la acidificación.

“Por ejemplo, es probable que en el Pacífico Noroeste el número de mejillones comestibles de tamaño medio a grande de agua salada disminuya a medida que la química de nuestros océanos cambie, y esto es una mala noticia para las cientos de especies que los usan de hábitat,”dice.

Los investigadores centraron su estudio en el impacto de la acidificación del océano en arrecifes coralinos, lechos de mejillones, quelpos y praderas marinas donde viven miles de especies marinas. Usaron observaciones de hábitats alterados de todo el mundo para proyectar los impactos que tendrán los cambios provocados en estos hábitats debido a la acidificación en el número de especies que cada uno de estos hábitats puede sustentar.

Los investigadores pudieron probar sus predicciones en dos casos reales: un arrecife coralino próximo a Papúa Nueva Guinea y un grupo de lechos de hierba marina en el Mediterráneo. En el caso del arrecife de coral, la diversidad y complejidad de la vida marina en el área disminuía a medida que aumentaba la acidificación. No se observó ningún aumento en la biodiversidad, a pesar de las predicciones de que los lechos de hierba marina se verían beneficiados con el aumento de los niveles de dióxido de carbono.

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