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Blue mussels. Credit: Dr Dannielle Green, Anglia Ruskin University

El ruido de los barcos altera la integridad del ADN de los mejillones: estudio

Un nuevo estudio ha hallado que moluscos como los mejillones se ven afectados a nivel molecular por el ruido generado por los motores de los barcos. Los investigadores descubrieron que cuando varían los niveles de ruido en su entorno, los mejillones experimentan estrés – detectado mediante cambios en su integridad del ADN.

Un equipo de científicos de la Universidad Napier, Edimburgo, recogieron varias muestras del molusco en la costa de Musselburgh, en Escocia, para analizar cómo respondían al ruido. Las pruebas fueron llevadas a cabo en un laboratorio en St Abbs Marine Station cerca de Eyemouth, una organización sin ánimo de lucro dedicada a la conservación marina y educación.

Estudios anteriores han examinado la afectación del ruido en criaturas marinas más grandes, tales como ballenas y delfines, sin embargo científicos marinos de las universidades de Napier y Heriot-Wattdicen que sus resultados revelan que estos moluscos pueden detectar alteraciones en el nivel del ruido en su entorno.

“Este molusco juega una función ecológica esencial como a formadores de arrecifes y mantiene el agua limpia al ser un organismo que se alimenta mediante filtración,” dice Karen Diele, co-directora de investigación en la estación marina. 

“Registramos y reproducimos el sonido del motor de un barco en una muestra y luego medimos los cambios bioquímicos y conductuales de los moluscos,” explica.

“Por primera vez en una especie marina detectamos cambios en la integridad del ADN inducidos por el ruido, revelando una fuente subyacente del estrés,” dice.

Según el coautor del estudio Matt Wale, los mejillones expuestos al ruido consumían un 12 por ciento menos de oxígeno. Explica que esta consecuencia podría provocar un mayor consumo energético y una ralentización de la velocidad de crecimiento. 

El ruido submarino que generan los barcos puede afectar al crecimiento de los moluscos e incluso podría ayudar a explicar el descenso en los bancos de mejillones en algunas áreas del país, dice el equipo.

“La tasa de filtración, o cantidad de algas que consumen, disminuía más de un 80 por ciento y había un aumento del 60 por ciento en la apertura de las valvas, que significa que el molusco pasa más tiempo siendo vulnerable a depredadores,” dice. 

El coautor del estudio Mark Harlt, profesor en el Centro para la Biodiversidad Marina en la Universidad Heriot-Watt, dice que la amplia distribución del molusco en áreas donde pueden verse expuesto al ruido indica que los efectos no son mortales ni suponen un peligro inmediato para éstos. 

“Pero no significa que no acabe experimentando un efecto a largo plazo en las poblaciones en áreas con una elevada contaminación acústica, pudiendo afectar a su crecimiento, reproductividad, que es algo que podría ayudar a explicar el descenso de los bancos de mejillones en algunas áreas.

“Es importante comprender cómo el ruido está estresando a estos moluscos en las evaluaciones de riesgos medioambientales, de manera que podamos asegurar que las políticas y regulaciones ambientales son efectivas,” añade.

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