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Krill ( Euphausia superba) represent a critical component of the Antarctic food web, providing food for fish, whales, seals, penguins, albatross and other seabirds, as well as marine invertebrates. Photograph: Christian Åslund/Greenpeace

El desplazamiento del krill antártico pone en peligro la cadena alimentaria de la Antártida

La población de krill antártico, el alimento preferido de muchas ballenas, pingüinos, peces y focas, se desplazó hacia el sur durante un periodo reciente de calentamiento en su hábitat clave, según revela una nueva investigación.

El krill antártico es un crustáceo de aspecto parecido al de una gamba que se agrupa en enormes cardúmenes en el frío Océano Austral que rodea la Antártida. Tiene un importante papel en la red trófica y juega una frunció vital transportando carbono atmosférico al océano profundo.

El hábitat del krill está amenazado por el cambio climático y esta nueva investigación, publicada el 21 de enero en la revista Nature Climate Change, ha hallado que su distribución se contrajo hacia el continente antártico, con importantes implicaciones para los ecosistemas que dependen del krill.

Un equipo internacional de científicos, liderado conjuntamente por el Dr. Simeon Hill, de la Prospección Antártica Británica, y el Dr. Angus Atkinson, del Laboratorio Marino de Plymouth, analizaron datos sobre la cantidad de krill capturada en las redes durante varios sondeos científicos. Los datos cubrieron el Mar del Scotia y la Península antártica – la región donde el krill es más abundante. El equipo halló que durante las últimas cuatro décadas el centro de la distribución del krill se ha desplazado casi 440 km (4º de latitud) hacia el continente antártico.

El equipo tuvo gran cuidado en tener en cuenta el ruido ambiental en los datos. Muchos factores, además de los cambios a largo plazo, influyen en la cantidad de krill capturado en cualquier red. Incluso teniendo en cuenta estos factores, el equipo halló una tendencia dominante en los datos, indicando un cambio importante en la población de krill a lo largo del tiempo.

El estudio secunda un explicación sugerida para estos cambios – un clima cada vez más desfavorable que hace que haya menos krill joven para regenerar la población, lo que da lugar a una población más pequeña dominada por krill más viejo y grande.

“Estas aguas se han calentado y las condiciones a lo largo del Mar del Scotia se han convertido en unas de las más hostiles, con vientos más fuertes, tiempo más cálido y menos hielo. Una muy mala noticia para el krill joven.”

El krill antártico vive principalmente en la columna superior del agua del Océano Austral, pero también puede hallarse en aguas más profundas y en suelo marino. Se alimenta de plancton pequeño y a la vez es alimento para peces, pingüinos, focas y ballenas. El krill también es objetivo de la pesca comercial para consumo humano. Se estima que en el océano Austral hay entre 100 y 500 millones de toneladas de krill, el equivalente al peso de toda la población humana del mundo.

El krill antártico sustenta una importante pesquería internacional, que actualmente extrae al año en torno a un cuarto de millón de toneladas. Esta pesquería está gestionada por la Comisión para la Conservación de los Recursos Marinos Vivos del Antártico, con límites de captura regulados.

Sin embargo, la principal pesca tiene lugar en la región del Mar del Scotia y la Península Antártica, muy azotadas por el rápido calentamiento climático. Se prevé que este calentamiento persistirá, con consecuencias desconocidas para el krill. Para comprender las repercusiones para la red trófica, el ciclo biogeoquímico y la gestión pesquera es imperativo comprender como está respondiendo el krill a los cambios en curso observados en este sector.

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