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Map showing the extent of the Great Barrier Reef Marine Park

El calentamiento global está transformando la Gran Barrera de Coral

Un nuevo estudio publicado en Nature revela que los corales en el extremo norte de la Gran Barrera de Coral experimentaron una mortandad tras la ola de calor marina de 2016. 
Cuando los corales se blanquean debido a una ola de calor pueden sobrevivir y recuperar su color lentamente a medida que desciende de nuevo la temperatura o pueden morir.

La Gran Barrera de Coral perdió de promedio un 30 por ciento de los corales en un periodo de nueve meses entre marzo y noviembre de 2016, dice la profesora Terry Hughes, directora del Centro de Excelencia ARC de Estudios de los Arrecifes de Coral.

Mediante satélites, los científicos mapearon el patrón geográfico de la exposición al calor para medir la supervivencia del coral a lo largo de los 2.300 km de longitud de la Gran Barrera de Coral después de la ola de calor extrema de 2016.

La cantidad de coral muerto medida estaba estrechamente relacionada con la cantidad de blanqueamiento y el nivel de exposición al calor, siendo el tercio norte de la Gran Barrera la más gravemente afectada. El estudio halló que el 29 por ciento de los 3.863 arrecifes que forman el mayor sistema de arrecifes del mundo ha perdido dos tercios o más de los corales, transformando la habilidad de estos arrecifes para sostener su pleno funcionamiento ecológico.

“La mortandad coralina ha provocado cambios radicales en la diversidad de especies de coral en cientos de arrecifes individuales, donde comunidades de arrecifes maduras y diversas se están transformando en sistemas más degradados, con apenas unas pocas especies sobreviviendo en el arrecife,” dice el coautor Andrew Baird, de la Universidad James Cook.

“Como parte de un evento de calor y blanqueamiento global entre 2014 y 2017, la Gran Barrera de Coral experimentó un estrés grave por calor y volvió a blanquearse en 2017, esta vez afectando a la región central,” dice el coautor Mark Eakin, de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA).

“Nos encontramos en un punto en el que hemos perdido cerca de la mitad de los corales en hábitats de aguas poco profundas en los dos tercios norte de la Gran Barrera debido a blanqueamientos consecutivos durante dos años seguidos,” dice Sean Connolly, de la Universidad James Cook.

“Pero eso deja todavía cerca de mil millones de corales vivos y, de media, son más resistentes que los que han muerto. Necesitamos centrarnos urgentemente en proteger el vaso que sigue medio lleno, ayudando a estos supervivientes a recuperarse,” dice Hughes.

Los científicos dicen que estos resultados refuerzan la necesidad de evaluar el riesgo de un colapso de gran escala de los ecosistemas de arrecife, en especial si la acción global sobre el cambio climático no logra limitar el calentamiento a 1,5º – 2ºC por encima de los niveles preindustriales.

El estudio es único porque analiza el marco emergente para la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, que clasifica ecosistemas vulnerables como “seguros”, “amenazados” o “en peligro”.

“Sin duda, la Gran Barrera de Coral está amenazada por el cambio climático, pero no está condenada si abordamos rápidamente las emisiones de gases de efecto invernadero. Nuestro estudio revela que los arrecifes de coral ya están cambiando rápidamente en respuesta a olas de calor sin precedentes,” dice Hughes.

Los investigadores advierten que si no se logra frenar el cambio climático, que puede llevar a aumentos de las temperaturas globales por encima de los 2ºC , los sistemas de arrecife tropicales se verán alterados radicalmente, socavando los beneficios que proporcionan a cientos de millones de personas, la mayoría en países en vías de desarrollo y en condiciones de pobreza.

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